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Cayos de Florida

Publicado por Daniel Terrasa

Se conoce con el nombre de Cayos de Florida al archipiélago que se extiende al sur de la península de Florida, al sureste de Estados Unidos.

Las islas todas de tamaño reducido, forman un gran arco en dirección suroeste que se adentra unos 320 kilómetros en el mar. La línea que dibujan forman una frontera natural entre el Mar Caribe y el Océano Atlántico. La isla más meridional de los Cayos de Florida (Key West) se encuentra a solamente 150 kilómetros al norte de Cuba.

El primer europeo en explorar y cartografiar los cayos fue el español Ponce de León en el año 1513. Este territorio perteneció a España hasta la compra de Florida por parte de Estados Unidos en 1821.

Los Cayos de Florida cubren una extensión de unos 352 kilómetros cuadrados y cuentan con una población de unos 73.000 habitantes. Su relieve es prácticamente plano y su clima es de tipo tropical. Todo el archipiélago está expuesto a la amenaza de los huracanes en determinadas épocas del año.

Las secciones central y septentrional de los Cayos de Florida están formadas por arrecifes, mientras que la meridional sí existen islas propiamente dichas.

Cayos del Norte

Los cayos del norte se extienden casi de forma paralela a las costas occidentales de Florida hasta Key Biscayne (Miami). Los cayos situados más al norte son apenas bancos de arena emergidos conocidos como «ragged keys». Al sur de estos se alinean los cayos de Boca Chita, Sands, Elliott, Totten, Old Rhodes y otros de menor tamaño, todos ellos deshabitados.

Cayos centrales

A continuación se extiende el cayo más grande del archipiélago, que forma la parte central o de transición entre los cayos del norte y los del sur: Cayo Largo (Long Key), con 53 kilómetros de longitud.

Esta isla está conectada con el continente por dos puentes que salvan el brazo de mar formado por Card Sound y Barnes Sound. Sobre estos puentes discurren dos autovías. Una de ellas, la Overseas Highway, recorre y conecta todo el arco formado por los cayos del sur.

Cayo Largo es un destino turístico muy famoso en Estados Unidos, donde es conocido como la «capital mundial del submarinismo». Es también el cayo más poblado de todos, con cerca de 14.000 habitantes.

Al sur de Cayo Largo se alinean, en este orden, los siguientes cayos: Plantation, Windley, Upper and Lower Matecumba, Fiesta, Duck, Grassy, Vaca, Boot y Knight. Todos ellos pertenecen al grupo central.

Cayos del Sur

La Overseas Highway se prolonga más allá de los cayos centrales a través de un puente llamado Seven Miles Bridge, que conecta el extremo occidental de la isla de Marathon y la punta oriental de Big Pine Key y tiene más de 10 kilómetros de longitud.

Los principales cayos meridionales son, en este orden, los siguientes: Big Pine, el grupo de Big, Middle y Little Torch, Ramrod, Summerland, Upper y Lower Sugarloaf, Saddlebunch, Big Coppit y Stock Island.

En el extremo más meridional de los Cayos de Florida se encuentra Cayo Hueso (en inglés Key West), donde se ubica el punto más meridional del territorio continental de Estados Unidos.

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