Geografía

Estrecho de Malaca

Publicado por Daniel Terrasa

El Estrecho de Malaca es un brazo de mar que conecta el Mar de Andaman (Océano Índico) y el Mar de China Meridional (Océano Pacífico). Se encuentra entre la costa nororiental de la isla indonesia de Sumatra y la costa suroccidental de la península malaya.

En total, el estrecho cubre una superficie marina de unos 65.000 kilómetros cuadrados. Tiene una longitud de 80 kilómetros y forma de embudo, más ancho al noroeste y más estrecho al sureste, conde alcanza una anchura mínima de 2,8 kilómetros en el llamado Estrecho de Philips, en Singapur.

El nombre del Estrecho de Malaca deriva del puerto comercial de Melaka (antes Malaca), que fue importante en los siglos XVI y XVII, situado en la costa malaya.

La profundidad apenas es de 25-30 metros en la parte más meridional del estrecho, aunque ésta va en aumento a medida que se avanza hacia el mar de Andamán.

Debido al hecho de que grandes ríos desembocan en aguas del estrecho su índice de salinidad es relativamente bajo.

En el estrecho hay numerosos islotes, algunos de ellos bordeados por arrecifes y bancos de arena, los cuales dificultan el paso hacia la entrada sur del estrecho. La corriente marina del estrecho fluye siempre desde el sureste hacia el noroeste.

El clima del estrecho es cálido y húmedo, marcado por la influencia del monzón del noreste durante el invierno y el monzón del suroeste durante el verano. El promedio anual de precipitaciones oscila entre 1.900 y 2.500 mm. La temperatura de la superficie del agua varía entre los 2ºC y los 31ºC, dependiendo de la zona y la estación del año.

Navegación en el Estrecho de Malaca

Al ser el principal paso marítimo natural entre el Océano Índico y el Mar del Sur de China, el Estrecho de Malaca ha sido a lo largo de la historia la ruta marítima más corta entre la India y China y, por lo tanto, es uno de los canales de transporte más transitados del mundo.

Debido a su importancia estratégica, a lo largo de la historia el Estrecho fue controlado sucesivamente por los árabes, los portugueses, los holandeses y los británicos. Singapur, uno de los puertos más importantes del mundo, está situado en el extremo sur del estrecho.

Se estima que cada año transitan por el estrecho más de 50.000 embarcaciones de carga y la quinta parte del petróleo mundial transportado por mar.

Las características físicas del Estrecho de Malaca, en especial su escasa profundidad, suponen un importante escollo para la navegación. Por esa razón, los buques de excesivo calado no pueden navegar por esta zona y son desviados hacia el Estrecho de Lombok, en Indonesia.

Las constantes aglomeraciones de barcos en el estrecho y ciertos problemas de seguridad para la navegación relacionados con actos de piratería han motivado el estudio de rutas alternativas como la del istmo de Kra, en Tailandia (ver mapa de arriba a la izquierda), que implicaría la perforación de un canal que uniera el Mar de Andamán y el Golfo de Tailandia.

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