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Arabia Saudí: población y economía

Publicado por Daniel Terrasa

La población de Arabia Saudí supera los 32 millones de habitantes. Sin embargo, el hecho de que grandes extensiones del país sean zonas desérticas deshabitadas hace que la densidad de población sea de apenas de 15 habitantes por kilómetro cuadrado.

La capital Riad, con 4 millones de habitantes, es de largo la ciudad más poblada del país. Le siguen en tamaño Jeddah (2,4 millones) y Medina (1,3 millones).

La Meca, ciudad sagrada para el Islam, tiene una población ligeramente superior al millón de habitantes pero que puede llegarse a duplicar en determinados momentos del año, cuando acuden allí cientos de miles de fieles en peregrinación desde todos los países del mundo (ver imagen superior).

La distribución demográfica en Arabia es irregular por razones climatológicas y económicas. La zona más poblada es la franja costera del Mar Rojo, sobre todo la parte más meridional. Allí están las ciudades de Jeddah, La Meca y Medina. Por otra parte, destaca la provincia central en torno a la capital, Riad, así como la estrecha franja costera del Golfo Pérsico. El interior del país, en especial la mitad sur, está prácticamente vacía.

El tradicional nomadismo de las tribus beduinas originarias de la península arábiga hoy ha desaparecido casi por completo. El 80% de los saudíes vive en ciudades.

Etnias, lengua y religión

Los miembros de las tribus del país a menudo se consideran a sí mismos árabes «puros». Sin duda son descendientes de la población étnica original de la península, aunque a lo largo de los siglos se han mezclado con otras etnias procedentes de Irán, Pakistán e India, sobre todo los que habitan a lo largo de la costa del Golfo Pérsico. También han dejado su influencia los peregrinos de todas partes del planeta y de diversos grupos étnicos que se han establecido en las ciudades sagradas y sus alrededores a lo largo de los años.

El árabe es una lengua semítica originaria de la Península Arábiga. Hay tres grupos dialectales principales en Arabia Saudita, en las partes oriental, central y occidental del país. El árabe estándar moderno, que deriva del árabe clásico, es al lengua oficial del reino y hablada también en todo el mundo árabe.

Arabia Saudita es el lugar de nacimiento del Islam, y la mayoría de sus habitantes son seguidores de la rama suní. El gobierno actual del país se considera celoso guardián de los lugares santos de La Meca y Medina, condición que usa para establecer su legitimidad política. Los saudíes de la rama chií son una minoría. Se encuentran principalmente en los oasis de Al-Hasa y Al-Qatif, en la parte oriental del país.

Economía

La economía de Arabia Saudí está dominada por el petróleo y sus industrias asociadas. En este país se encuentra una quinta parte de las reservas conocidas del mundo, concentradas sobre todo en la costa oriental y bajo las aguas del Golfo Pérsico. Las únicas industrias del país están supeditadas a la producción petrolera.

Otros recursos conocidos, aunque todavía no explotados, son oro, plata, cobre, zinc, plomo, hierro, titanio, pirita, magnesita, platino y cadmio.

El sector agrario está poco desarrollado a causa de una gran problema estructural del país: la escasez de agua. Aunque existe una mínima producción de trigo, sorgo, cebada, patata y frutas la mayor parte de los alimentos son importados.

Las exportaciones consisten casi exclusivamente en petróleo y productos derivados; las principales importaciones son maquinaria, equipos de transporte, alimentos y productos químicos. Los principales socios comerciales de Arabia Saudí son Estados Unidos, China y Japón. 

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