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Benin: geografía humana

Publicado por Daniel Terrasa

La población de Benin ronda los 11 millones de habitantes. La ciudad más poblada es Cotonú (650.000 habitantes), seguida de Porto Novo (275.000 habitantes). La segunda es la capital oficial, pero en la primera se halla la sede del gobierno. Ambas se encuentran en la región de la costa.

La distribución geográfica de la población es muy irregular: aproximadamente una tercera parte de los benineses viven en la costa; la región central los asentamientos humanos son de menor tamaño, normalmente pequeñas ciudades agrícolas; por último, en la región del norte los núcleos de población se encuentran dispersos y hay grandes zonas deshabitadas.

Etnias de Benin

A pesar de los esfuerzos gubernamentales por lograr una mayor unidad e integración desde la independencia del país, las diferencias entre los grupos étnicos de Benin siguen siendo motivo de conflicto aún hoy.

Entre los grupos étnicos más importantes hay que destacar a los fon, que representan alrededor del 20 % de la población, repartidos por todo el país, siendo el grupo más numeroso en la ciudad de Cotonú; en segundo lugar estarían los yoruba, emparentados con los yoruba nigerianos, los cuales viven principalmente en el sureste de Benin y constituyen aproximadamente el 12 % de la población.

Los bariba (10 %) se concentran en el noroeste del país. Otras etnias importantes son los goun, los aizo, los holi y los mina. Hay pequeñas comunidades de europeos en las dos grandes ciudades.

Lengua y religión

El inglés es el idioma oficial de Benin, donde además cada grupo étnico habla su propia lengua (fon, mina, bariba, dendi, etc.)

El cristianismo fue introducido por los portugueses a través de la costa a partir del siglo XVI. Hoy casi la mitad de la población total es cristiana, principalmente católica. El Islam (cerca del 30 %) cuenta con numerosos adeptos en el norte y el sureste. Gran parte de los benineses conservan sus creencias tradicionales de tipo animista que de algún modo también han influido en las otras religiones.

Economía

Agricultura y pesca

Alrededor del 70 % de la población activa vive de la agricultura. Benin produce ñame, yuca, maíz, mijo y arroz para consumo interno así como aceite de palma, algodón, karité, maní, cacao y café para la exportación.

La pesca en las lagunas y ríos es más abundante que en la costa. La mayor parte de las capturas se exportan a Nigeria y Togo.

Recursos naturales

Las escasas masas de bosque tropical que se conservan en Benin, principalmente en las áreas sudoeste y central, proporcionan caoba, iroko, teca, samba y otras maderas duras.

Hay importantes depósitos minerales de hierro tanto en las montañas de Atakora como al noreste de Kandi. El petróleo en alta mar fue descubierto en 1968 en el campo de Sémé, cerca de Cotonú y ha sido explotado desde la década de los años 80.

Industria y comercio

En Benin existen varias plantas de procesamiento de aceite de palma y de desmotado de algodón en el norte. Hay una gran fábrica textil en Parakou; un complejo de refinación de azúcar en Savé y algunas otras industrias de poca importancia.

Los principales ingresos por exportación proceden de los productos agrícolas comprados por países como India, Malasia y Bangladesh. Benin ha importado tradicionalmente diversos productos manufacturados (maquinaria, productos químicos, bebidas), siendo India, Tailandia y Francia sus principales socios comerciales.

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