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Blanqueo de coral

Publicado por Pablo Guerrero

Los corales son animales marinos que viven agrupados en colonias en las profundidades del océano. Aquellos que forman grandes ecosistemas de arrecifes de coral de mares tropicales tienen una relación simbiótica con los zooxanthellae, un protozoo unicelular que le da al coral su color característico. Cuando los zooxanthellae mueren, el coral sufre un proceso de estrés y expulsa al protozoo, por lo que pierde la pigmentación y se blanquea.

El blanqueo de coral es, precisamente, este proceso de decoloración, que continúa actuando en el coral aunque el estrés desaparezca.

Los zooxanthellae

Los protozoos simbiontes mueren cuando las condiciones necesarias que lo hacen subsistir no se mantienen. Aunque algunos zooxanthellae y corales son más resistentes al estrés que otros.

El estrés en los corales

Y el estrés experimentado por los corales puede deberse a muchísimas causas, la más importante, los cambios de temperatura. Aunque también se debe a factores como:
-La escasa capacidad de algunos corales de suplir los nutrientes que le proveía sus zooxanthelllae para desarrollar de manera eficiente la fotosíntesis.

-La salud y genética de zooxanthelllae y corales.
-Cambios en la salinidad del agua.
-Incremento de la radiación solar.
-Aumento de la sedimentación.
-Cambios en la composición química del agua, como la acidificación.
-Debilidad de los corales y protozoos a causa de la escasez de zooplancton.
-Infecciones patogénicas.
-La acción del viento.
-Diferentes actividades humanas que imantan en forma negativa en los océanos, como la pesca con cianuro.

Resistencia al blanqueo

Decíamos más arriba que algunas especies de zooxanthellae y corales son más resistentes al estrés que otras. Por ejemplo, hay grandes colonias de coral como las Poritas, que pueden llegar a soportar temperaturas extremas y bruscos cambios en ellas.

A diferencia de los corales ramificados, como la mesa de coral, que bajo las mismas condiciones son más propensos a padecer estrés.

La Oculina Patagónica

También identificada como Vibrio Shiloi, es una bacteria infecciosa descubierta en 1996 en el Mar Mediterráneo, causante del blanqueo de coral ya que ataca a las zooxanthellae durante temporadas cálidas, momento en que adquiere mayor fuerza debido a las temperaturas altas. Vibrio Shiloi se adhiere a un componente del mucus del protozoo, afectando luego la dermis del coral, que puede sufrir lisis, es decir, la rotura de su membrana celular.

Siete años más tarde no se volvieron a registrar estos patógenos, y los arrecifes parecieron ganarle la batalla, se supone que gracias a comunidades de bacterias que actúan como protectoras de los protozoo y de los corales, y que son mucho más fuertes que el Vibrio Shiloi.

El impacto negativo ya está aquí

El Panel Intergubernamental del Cambio Climático (IPCC) advierte que entre los años 2010 y 2040 los arrecifes de coral de todo el mundo estarán más vulnerables al proceso de blanqueo si el hombre continúa con el ritmo actual o mayor de actividades que emiten gases de efecto invernadero.

Precisamente, entre la década del ’90 hasta hoy se ha perdido el 90% de la cobertura de coral en Maldivas, Sri Lanka, Tanzania, Seychelles y Kenia.

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